Un avion spatial américain (très secret) revient sur terre après 469 jours en orbite

Le X-37B OTV2 revient sur Terre après avoir passé près de 200 jours de plus en orbite que ne le prévoyait son programme de mission initial. Le véhicule réutilisable, qui pèse 11 000 livres et dont la taille est d’environ le quart de celle d’une navette spatiale, a ainsi établi le record du plus long vol d’essai. Il s’agit d’un pas important pour l’avenir des robots dans l’espace.

Le véhicule, qui ne porte aucun être humain à son bord, a touché terre le 16 juin dernier à la base Vandenberg en Californie. L’avion spatial du discret programme X-37B des forces de l’air de l’armée des États-Unis était en orbite pour conduire différentes expériences.

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Selon les sources officielles, le programme de mission X-37B a pour objectif de permettre aux scientifiques de poursuivre leurs expérimentations en orbite tout en réduisant les risques que les vols habités comportent. La protection thermale du véhicule, son système d’alimentation à l’énergie solaire, la technologie de sécurité du champ de tir (qui s’assure que le véhicule en ascension ne se trouve pas au-dessus d’une zone habitée si une défaillance survenait) et sa capacité à modéliser son environnement pour mieux y évoluer.

Le projet a été lancé en 1999 à la NASA, mais n’a jamais abouti. Depuis son transfert à la DARPA, l’aspect secret du programme a provoqué de nombreuses rumeurs sur les utilisations pratiques (lire militaires) de ce véhicule spatial.

Le prochain lancement de la mission est prévu en automne 2012.

Sources : U.S. Air Force, The Verge